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Les réductions des frais de scolarité décollent alors que le coronavirus façonne les plans d'automne des collèges

Le nombre croissant de cas de coronavirus vérifiés a de nombreux collèges confrontés à une sombre vérité: qu'en dépit de leurs plans initiaux, le trimestre d'automne sera probablement virtuel.

Organiser des cours presque exclusivement en ligne n'est pas un mouvement que les institutions aiment faire. Les étudiants préfèrent massivement les cours en face à face, selon la recherche. Et les administrateurs craignent que les étudiants et les familles qui ne souhaitent pas payer les frais de scolarité réguliers pour une charge de cours numérique, ou sans une expérience de campus convaincante, compromettent davantage leurs inscriptions déjà incertaines.

Moins d'étudiants signifierait moins d'argent à un moment où les budgets des établissements sont menacés. Ainsi, ces dernières semaines, plusieurs collèges ont réduit le coût de la fréquentation afin de séduire les étudiants.

Cependant, toutes les écoles ne peuvent pas se permettre de réduire les frais de scolarité. Les experts qui étudient la politique de l'enseignement supérieur affirment que les établissements le font probablement pour l'une des deux raisons suivantes: soit ils sont suffisamment importants et leurs finances sont en assez bon état pour vouloir aider les étudiants en difficulté, soit ils sont dans une situation financière si difficile que ils veulent s'assurer qu'ils occuperont leurs sièges à l'automne.

Williams College, l'école d'arts libéraux la plus riche des États-Unis avec une dotation de 2,9 milliards de dollars, tombe dans la première catégorie. C'était le premier grand collège à annoncer une réduction – une réduction de 15% des frais de scolarité et de la chambre et des repas pour la prochaine année universitaire, diffusée à la fin de juin. Les contributions familiales pour les étudiants qui reçoivent une aide financière ont également été réduites de 15%.

Maud Mandel, présidente du Massachusetts College, a écrit dans une lettre expliquant les changements que les équipes sportives d'automne du collège ne concourraient pas ce semestre et que les événements typiques du campus seraient limités. Le collège a entièrement supprimé ses frais d'activités étudiantes. Mais les responsables prévoient de rouvrir le campus.

Dans les semaines qui ont suivi, l'Université de Princeton a déclaré qu'elle réduirait les frais de scolarité de 10% pour les étudiants apprenant sur le campus et à distance.. L'Université de Georgetown, à Washington, D.C., et le Lafayette College, en Pennsylvanie, ont également annoncé des réductions de 10% des frais de scolarité pour les étudiants qui étudient à distance.

Plusieurs collèges et universités historiquement noirs ont également annoncé des réductions de frais de scolarité et de frais, y compris l'Université de Hampton, en Virginie, Spelman College, en Géorgie, et Paul Quinn College, au Texas.

Plus récemment, l'Université Rowan, une institution publique du New Jersey, frappé 10% sur les frais de scolarité.

Les décisions de réduire les prix des frais de scolarité annoncés n'ont probablement pas été prises à la légère, en particulier parmi les collèges privés fortement tributaires des frais de scolarité, a déclaré Denisa Gándara, professeur de politique éducative à la Southern Methodist University.

Ces établissements devaient peser le nombre d'étudiants qu'ils pourraient gagner en réduisant les frais de scolarité par rapport aux revenus perdus en agissant ainsi, Gándara m'a dit.

Les collèges privés riches avec des portefeuilles diversifiés n'ont probablement pas effectué de tels calculs, a-t-elle déclaré. Pour eux, la réduction des frais de scolarité visait à «alléger le fardeau financier des étudiants». Les étudiants fréquenteraient probablement encore un établissement d'élite s'il se connectait en ligne à l'automne, en raison de sa réputation. Et les collèges privés riches ne dépendent des frais de scolarité que pour environ 15% de leurs revenus, alors que la moyenne pour leurs établissements pairs les moins riches est d'environ 30%, Gándara m'a dit.

Les collèges qui réduisent déjà fortement les frais de scolarité, une tendance persistante, ne ressentira pas les mêmes effets de la réduction du prix de la vignette que les collèges où une part importante des étudiants paient le plein tarif. Ce dernier type d'institution, cependant, «prendra définitivement un coup», a déclaré Dominique Baker, professeur de politique éducative à Southern Methodist.

Plus de 80% des étudiants de premier cycle dans des institutions privées à but non lucratif ont reçu une subvention institutionnelle l'année dernière, qui couvrait en moyenne plus de la moitié des frais de scolarité et des frais affichés.

Les coûts associés à la pandémie s'accumulant, les administrateurs trouvent leurs écoles sur des bases financières particulièrement faibles.

Les établissements ont dû déterminer si les étudiants reviendraient même pour l'automne, les sondant pour évaluer leur intérêt à vivre sur le campus ou à s'inscrire à des cours, boulanger m'a dit. Les collèges ont fondé leurs décisions de réduction des frais de scolarité sur ces résultats, elle a noté.

Pour certains collèges, réduire les frais de scolarité signifie désormais assurer leur survie. Selon une estimation récente, 345 collèges privés à but non lucratif pourraient fermer d'ici six ans. La réduction des coûts des étudiants pourrait aider à sécuriser les inscriptions et, par conséquent, les revenus que ces collèges financièrement fragiles doivent conserver, boulanger m'a dit.

Mais elle doutait que la réduction des frais de scolarité détruise ces collèges d'un trou financier à long terme. Le retour à la tarification pré-pandémique serait une vente difficile pour les étudiants et les familles, en particulier compte tenu du stress financier lié à la pandémie auquel ils seront confrontés pendant des années, boulanger m'a dit.

«C'est un peu comme créer une politique fédérale qui donne de l'argent», boulanger m'a dit. «Une fois que les gens sont habitués à leur subvention, il est extrêmement difficile de les retirer.»

Y a-t-il d'autres options?

Les institutions envisagent également une autre aide. L'Université de Californie du Sud a déclaré qu'elle offrirait jusqu'à 4000 dollars par semestre aux étudiants qui reçoivent généralement une aide financière pour le logement, mais qui vivront et étudieront hors campus cette année.

Le renforcement de l'aide est une possibilité, mais uniquement si une institution dispose de réserves de trésorerie importantes, boulanger m'a dit. Et les fonctionnaires ne peuvent pas puiser dans les dotations comme ils le souhaitent, car ils sont largement limités.

Les collèges pourraient plutôt essayer de réduire les frais, comme l'a fait l'Université Rutgers. Il a réduit ses frais de campus, qui soutiennent les services aux étudiants, de 15%. Mais les réductions de frais ne font pas souvent le même effet parmi les étudiants que la réduction du prix des autocollants, Gándara m'a dit. De nombreuses familles ne sont pas aussi conscientes des frais que des frais de scolarité, dit-elle.

Les collèges ont profité de cette lacune dans les connaissances au cours des années précédentes, maintenant les frais de scolarité stables alors qu'ils augmentaient les frais. Pendant la pandémie, ce ne sont pas tous les collèges qui se sont débarrassés des frais, même s'ils ne financent pas une gamme complète d'événements ou de programmes.

Une pétition à l'Université de Towson, dans le Maryland, demande au collège public d'éliminer ses frais de sport de près de 500 $ parce que les compétitions sportives ont été suspendues cet automne. La conférence de Towson, la Division I Colonial Athletic Association, est l'une des ligues qui a abandonné le football par inquiétude concernant le coronavirus.

Pourtant, la plupart des collèges conserveront leurs structures de frais de scolarité et de frais. Les collèges publics, en particulier, ont tendance à avoir moins de latitude pour fixer les prix, car ils sont généralement déterminés par l'État ou l'entité dirigeante.

Les collèges privés qui réduisent les frais de scolarité le feront probablement parce qu'ils se tournent vers des cours virtuels. Mais cela pourrait poser un problème si les établissements ne fournissent pas l'infrastructure et la formation nécessaires pour une éducation en ligne de qualité, a déclaré Justin Ortagus, professeur d'administration et de politique de l'enseignement supérieur à l'Université de Floride.

Certains administrateurs pensent que l'apprentissage en ligne sera moins coûteux à offrir que les cours en personne, et qu'il peut économiser de l'argent à long terme, a-t-il déclaré. Mais l'investissement initial dans l'éducation en ligne – la technologie et le personnel – coûte plus cher que l'enseignement en face à face, Ortagus m'a dit. Plusieurs collèges du Minnesota chargent plus pour certains cours en ligne, citant les coûts supplémentaires de la technologie, la formation des instructeurs et l'administration des tests.

Il craint que les collèges essaient de réduire les coûts cet automne en ne développant pas complètement leur programmation en ligne. Et s'ils sont désespérés et recherchent plus d'étudiants, ils peuvent cibler certains qui sont mal préparés pour l'environnement universitaire, et encore moins l'apprentissage autonome requis pour les cours en ligne.

«L'éducation en ligne peut être moins chère», Ortagus m'a dit. «Mais cela se fait au détriment des étudiants.»

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