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Les collèges disent qu'ils suivront les conseils de santé publique. Et s'ils ne le font pas?

C'est un refrain courant parmi les collèges à l'ère du COVID-19: ils travaillent en étroite collaboration avec les responsables de la santé publique pour aider à endiguer le coronavirus et à préserver la sécurité du campus.

le Université de Caroline du Nord à Chapel Hill ne fait pas exception, où les administrateurs ont déclaré avoir été en contact régulier avec le service de santé local dans la perspective de la relance des cours en personne pour l'année scolaire à venir.

C'est pourquoi certains sur le campus phare de l'État ont été surpris lorsque la direction de l'université a refusé de suivre les conseils du Département de la santé du comté d'Orange. Dans une lettre à la fin du mois dernier, il a conseillé à l'UNC-Chapel Hill de commencer les cinq premières semaines de l'année en ligne, puis d'évaluer la faisabilité de l'enseignement en face à face. Le directeur de la santé du ministère a cité une vague de cas vérifiés, en particulier chez les jeunes, et a exprimé des inquiétudes quant à la dépendance de la région aux transports en commun et à son potentiel de propagation du virus.

Le chancelier de l'université, Kevin Guskiewicz, a déclaré mercredi dans un communiqué public qu'il prenait la recommandation «très au sérieux». Les responsables avaient déjà décidé de réduire la quantité de logements disponibles sur le campus et d'ajouter plus de cours hybrides, ce qui, selon Guskiewicz, était conforme aux directives du département. Mais l'université poursuivrait le plan de réouverture.

Une chute en personne était déjà impopulaire dans de nombreux cercles. À la fin du mois de juillet, des professeurs titulaires ont imploré les étudiants de premier cycle de rester chez eux s'ils le pouvaient.

La décision d'aller de l'avant est enracinée dans le désir de l'organe directeur du système UNC de détenir le pouvoir de décision sur les réouvertures de campus, selon certains experts en politique de l'enseignement supérieur. Le conseil des gouverneurs a clairement indiqué que les chefs de système, et non les chanceliers des campus, auront le dernier mot.

Mais le kerfuffle illustre plus largement le décalage entre les paroles et les actions des collèges lorsqu'il s'agit de décisions difficiles concernant le virus – et quels autres facteurs risquent de passer outre les directives de santé publique.

"L'une des choses sur lesquelles je me suis demandé depuis le début est de savoir combien de conversations et de coordination ont lieu entre les responsables de la santé publique et les dirigeants des collèges, et à quel point cela fait une différence", a déclaré Kevin McClure, professeur d'enseignement supérieur à l'UNC-Wilmington.

Feuille de route de l'automne de l'UNC-Chapel Hill

UNC-Chapel Hill a commencé sa planification de l'automne comme beaucoup d'autres collèges. En mai, il a déclaré qu'il prévoyait une "deuxième vague" du virus à l'approche de l'automne et de l'hiver et a élaboré une proposition en tenant compte de cela. L'université commencerait le semestre tôt, le 10 août, et ramènerait certains étudiants, instructeurs et membres du personnel par étapes et leur demanderait de respecter les consignes de sécurité désormais habituelles: lavage fréquent des mains, éloignement social et port de masque dans les espaces publics.

La réalité n'a pas répondu aux attentes de l'université. Il n'y a pas eu de deuxième cycle du virus, mais des cas plutôt confirmés ont commencé à monter en flèche dans de nombreux États alors que certains se sont précipités pour rouvrir des entreprises et mettre fin aux commandes au domicile. Le résultat: plus de 160000 décès vérifiés aux États-Unis vendredi après-midi, et plus de 1300 cas enregistrés et 46 décès dans le comté d'Orange, selon les données de l'Université Johns Hopkins.

Le directeur de la santé du comté, Quintana Stewart, fait référence aux numéros de cas dans la lettre à Guskiewicz et à d'autres responsables du campus. Stewart les a également exhortés à limiter le logement sur le campus aux seuls étudiants «à risque».

«Nous n'offrons pas cette recommandation à la légère, et nous reconnaissons qu'il y aura des défis éducatifs, économiques et logistiques», a écrit Stewart. "(Le ministère) fournit cette recommandation du point de vue de la santé publique avec les meilleurs renseignements dont nous disposons à l'heure actuelle dans ces circonstances extraordinaires."

Pourtant, les administrateurs ont doublé, au grand dam de certains membres du corps professoral et du gouvernement. Un quatuor de politiciens locaux a appelé l'université dans une lettre ce mois-ci à suivre les directives du département de la santé "dans toute la mesure du possible".

Le corps professoral n'a apparemment pas été informé immédiatement de la recommandation selon le site Web de nouvelles locales NC Policy Watch, qui a obtenu un courriel envoyé de Mimi Chapman, présidente de la faculté de l'UNC-Chapel Hill, qualifiant l'omission de «grave abus de confiance».

Chapman, ainsi que les porte-parole de l'université et du système, n'ont pas répondu aux demandes de commentaires par date de publication.

Mais si Guskiewicz voulait changer de cours et offrir des cours virtuels à l'automne, l'université n'aurait probablement pas pu. Comme le rapportait pour la première fois NC Policy Watch, le président du conseil des gouverneurs de l'UNC, Randy Ramsey, a déclaré aux 17 chanceliers du système le mois dernier que ces décisions appartenaient au nouveau président du système et au conseil d'administration.

Les membres du conseil veulent que les campus rouvrent, McClure m'a dit. Il a noté que Guskiewicz a déclaré dans sa déclaration avoir vérifié avec le système, qui lui a conseillé de "garder le cap".

"Pour moi, vous devez lire entre les lignes," McClure m'a dit.

Une planche puissante et d'autres complications

Ramsey a également chargé les chanceliers le mois dernier d'élaborer des scénarios dans lesquels leurs budgets ont été réduits de 25% et 50% pour tenir compte de possibles baisses de revenus. L'exercice était un "coup de force" du conseil, a déclaré Chris Marsicano, professeur d'études pédagogiques au Davidson College, en Caroline du Nord, qui suit également les questions politiques de l'État.

Le conseil des gouverneurs de l'UNC est bien connu pour être fortement politisé et travailler en étroite collaboration avec les législateurs républicains. Fait inhabituel, le corps entier est nommé par la législature de l'État, qui est dominée par les conservateurs.

Alors que les campus individuels ont un degré élevé d'autonomie dans certains systèmes universitaires publics, ceux qui composent l'UNC n'en ont pas. Et les liens étroits du système avec les législateurs le soumettent à leurs caprices. Cela peut profiter au système dans certains cas, car il peut facilement coordonner et prendre des décisions en tant qu'unité, McClure m'a dit.

Mais le coronavirus affecte différemment les campus UNC en raison de la variation de leurs tailles et de leurs ressources, McClure m'a dit. Par conséquent, les inégalités peuvent être exacerbées lorsque les collèges essaient de payer pour des précautions de sécurité potentiellement coûteuses, comme les tests.

Les craintes de propagation du virus UNC-Chapel Hill sont particulièrement aigus. Des rapports de jeunes ignorant les conseils en matière de santé ont déjà été révélés. Les experts en comportement ont déclaré qu'ils doutaient que les étudiants soient en mesure de suivre les mesures de sécurité dans la mesure où les autorités le souhaitent.

C'est en partie la raison pour laquelle les campus devraient s'orienter vers des cours en ligne, a déclaré Shweta Bansal, professeur de biologie à l'Université de Georgetown qui a écrit sur le sujet de la réouverture des campus cet automne.

Bansal a déclaré que les arguments en faveur de la réouverture – donner aux étudiants l'expérience du campus et éviter les pénuries de revenus – ne l'ont pas persuadée que c'était nécessaire.

Sans une stratégie fédérale solide pour traiter le virus, les conseils des services de santé locaux sont particulièrement importants, elle m'a dit. Les établissements devraient écouter les responsables de la santé, car ils sont également soucieux de s'assurer que la communauté environnante ne tombe pas malade.

"Il est absolument nécessaire pour nous tous … de respecter ces directives," Bansal m'a dit.

L'American College Health Association, qui a publié ses propres directives sur la lutte contre le virus, a déclaré dans un communiqué envoyé à Education Dive que les relations entre les collèges et les départements de santé publique sont "critiques" pour la santé et la sécurité des campus et de leurs voisins.

Il exhorte les collèges à forger ces liens "pour déterminer les politiques et protocoles qui répondront le mieux aux besoins spécifiques du campus".

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