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Le plan de surveillance de la santé financière des collèges relance le débat sur la surveillance

Parmi les plaintes les plus anciennes dans l'enseignement supérieur figure la méthode par laquelle le département américain de l'Éducation suit la santé financière des écoles privées à but non lucratif et à but lucratif.

Le score composite de responsabilité financière, une mesure intégrée dans la loi sur l'enseignement supérieur, examine la liquidité, les capitaux propres et la rentabilité des collèges afin d'évaluer leur situation financière et contrôler l'accès à l'aide financière fédérale.

Mais la mesure a été ridiculisée parce qu'elle s'appuie sur des données rétrospectives qui ne reflètent pas la situation actuelle d'une institution. Certains des scores les plus récents disponibles sont basés sur des données datant de trois ans. Un rapport du Government Accountability Office des États-Unis en 2017 a révélé que le score composite ne prévoyait que la moitié des fermetures de collèges depuis l'année scolaire 2010-2011.

La critique de la métrique a été renouvelée alors que les retombées économiques de la pandémie ravagent les budgets des collèges et assurent la fermeture accélérée de certaines institutions précaires. Au moins 345 collèges privés à but non lucratif pourraient fermer ou fusionner dans les six ans, prédit Edmit, une société de conseil universitaire qui a attrapé une flambée légale à la fin de l'année dernière pour avoir tenté de publier une liste d'écoles menacées de fermeture. À la lumière de cette tendance, les dirigeants de tout le secteur ont demandé un moyen plus rapide d'évaluer la capacité de survie des collèges.

Le nouveau projet de loi de secours contre les coronavirus des démocrates de la Chambre offre une option. Il propose un système de surveillance complexe qui donnerait un instantané immédiat des finances des collèges. Il essaie également de faire en sorte que les établissements qui éprouvent le plus de difficultés puissent mettre fin aux opérations tout en minimisant la douleur pour les étudiants inscrits, bien que la législation n'impose pas de fermetures.

Bien que le plan améliore le processus existant, notamment en utilisant des données plus récentes, il est toujours imparfait, disent certains experts de l'enseignement supérieur. L'admissibilité dépend en grande partie des scores composites, une mesure qui a désespérément besoin d'une révision, ont-ils dit.

"Dans une crise, nous avons tendance à Pansement sur les choses, " a déclaré Barbara Mistick, présidente de la National Association of Independent Colleges and Universities (NAICU). "Je crains que ce soit comme un Pansement pour quelque chose qui a toujours été une mauvaise mesure. "

Une nouvelle option pour les écoles en difficulté

Les scores composites ont été créés il y a plus de deux décennies pour aider à identifier et à superviser les collèges en difficulté. Les institutions privées à but non lucratif et à but lucratif se voient attribuer un score compris entre -1 et 3 en fonction de leur solidité financière. Les collèges publics sont exclus, en supposant que l'aide de l'État les maintiendrait à flot.

Les institutions avec un score de 1,5 ou plus sont considérées comme financièrement responsables. Les collèges dont le score est compris entre 1 et 1,5 peuvent accéder aux fonds du titre IV avec une surveillance supplémentaire. Ceux qui obtiennent un score inférieur à 1 risquent de perdre leur aide s'ils ne publient pas de lettre de crédit représentant au moins 10% de l'argent du titre IV qu'ils ont reçu au cours du dernier exercice.

La loi sur les solutions d'urgence globales pour la santé et la reprise économique des démocrates (HEROES) offrirait une autre voie aux collèges financièrement instables pour rester éligibles à l'aide.

Les établissements ayant un score inférieur à 1 à la fin de l'exercice 2019 – ou ceux qui prévoient avoir un score similaire de mauvaise qualité l'année suivante – et qui ne peuvent pas couvrir leurs dépenses pendant plus de six mois seraient admissibles au nouveau programme.

Les collèges devraient fournir au département américain de l'Éducation une évaluation vérifiée de leurs niveaux de liquidité, ainsi que deux plans. On détaillerait comment les dossiers institutionnels comme les relevés de notes seraient gérés. L'autre, un plan d'apprentissage, décrirait où et comment les étudiants pourraient terminer leurs études si le collège fermait.

Selon le projet de loi, les établissements participants qui ferment leurs portes libéreraient les étudiants de tous les blocages financiers et ne pourraient pas leur facturer des frais pour accéder à leurs dossiers dans les trois ans suivant la fermeture.

Les institutions qui ne peuvent pas payer plus de trois mois de dépenses sont soumises à un examen plus strict. Ils doivent conclure un accord formel de formation qui couvrirait au moins 75% de leurs étudiants inscrits et signaler leur effectif et leurs liquidités au département toutes les deux semaines.

La proposition est une alternative au processus de surveillance typique du département pour les écoles avec les scores les plus bas, qui pourrait inclure l'affichage d'une lettre de crédit pour rester éligible à l'aide. La suppression de cette condition pourrait atténuer la pression sur les écoles défaillantes.

Le projet de loi prévoit également 300 millions de dollars pour aider les collèges à respecter les exigences en matière de tenue de documents et autres qui les prépareraient efficacement à fermer. Et cela ne signifie pas de garder un collège ouvert si le coffrage devient inévitable.

Limites du score composite

La liquidité est le meilleur moyen pour le département de juger de la stabilité financière d'un collège, a déclaré Yan Cao, boursier de l'enseignement supérieur à la Century Foundation, un groupe de réflexion libéral.

Mais Cao, qui a récemment co-écrit un essai plaidant pour que le département utilise la liquidité comme baromètre pour la santé des collèges, ne croit pas que la proposition améliorera la surveillance des finances des collèges à long terme. Au contraire, cela donnera au département un moyen rapide de repérer les institutions fragiles qui pourraient être condamnées par la pandémie, a-t-elle déclaré.

"Une capture plus large des données de liquidité serait plus efficace", a déclaré Cao, qui propose aux collèges de fournir au département des informations en temps réel sur leurs niveaux de liquidité. "Ce type de données n'est pas capturé par le score composite."

NAICU et l'American Council on Education (ACE), au nom de dizaines de groupes de l'enseignement supérieur, ont écrit au secrétaire à l'Éducation Betsy DeVos en mars pour lui demander de suspendre les normes actuelles de responsabilité financière pendant trois ans.. Étant donné les turbulences économiques que les collèges connaîtront à la suite de la pandémie, ils pourraient être contraints "d'envisager des décisions financières extraordinaires" pour améliorer leurs résultats, ont-ils écrit.

Étant donné que la formule du score est pondérée en fonction de l'encaisse et tient également compte de la force de la dotation d'une institution, qui fluctue en fonction du marché, les collèges peuvent avoir besoin de supprimer des emplois ou d'instaurer des congés pour respecter la référence, Mistick a dit.

L'estimation prudente d'ACE est que les collèges risquent de perdre au moins 47 milliards de dollars de la pandémie, et il prévoit une baisse du financement public et des inscriptions internationales lucratives. Les établissements ont déjà subi des pertes budgétaires importantes en remboursant les frais de chambre et de pension, et ils sont également poursuivis pour rembourser certains frais de scolarité.

L'effort d'aide le plus récent du Congrès n'a donné que 14 milliards de dollars à l'enseignement supérieur.

"Nous devons trouver des solutions qui seront vraiment gérées tout au long de ce processus et aider les institutions à être plus fortes plus tard", Mistick dit d'un nouveau système de surveillance.

Un chemin plus propre vers les fermetures

Les dispositions du projet de loi sur les collèges avec moins de trois mois de liquidités suggèrent que les démocrates de la Chambre souhaitent guider ces institutions vers une fermeture en douceur. Mais la proposition ne contient pas de calendrier selon lequel les collèges défaillants seraient obligés de fermer leurs portes.

"Le Congrès ne veut pas être en mesure de dire aux collèges qu'ils doivent fermer", a déclaré Ben Miller, vice-président de l'enseignement postsecondaire au centre de réflexion de gauche Center for American Progress. "Personne ne veut être dans cette position. C'est un jeu de patate chaude où personne ne veut dire que c'est fini."

En effet, la fermeture d'un collège peut être très perturbatrice pour une communauté, Meunier m'a dit. De nombreuses institutions sont des employeurs importants et des moteurs économiques pour la région environnante. Et personne ne veut dire aux étudiants qu'ils peuvent avoir besoin de terminer leurs études ailleurs, dans un collège qui pourrait être loin ou ne pas offrir leur majeure.

Alors que les administrations précédentes se sont engagées à retravailler les mesures de responsabilité financière, aucune n'a donné suite, Meunier dit, en partie parce que ce serait probablement une entreprise coûteuse pour le ministère. Le gouvernement fédéral a déployé des efforts considérables en consultant le géant KPMG dans les années 1990 pour élaborer une version du système de surveillance actuel.

Interrogée pour savoir si DeVos soutenait le plan dans la loi HEROES, la porte-parole du département, Angela Morabito, a écrit dans un e-mail que le projet de loi "n'irait nulle part". La Chambre a approuvé le Facture de 3 billions de dollars plus tôt ce mois-ci, mais les républicains du Sénat l'ont radié, ce qui rend peu probable son adoption.

"Pendant que la Chambre joue à des jeux politiques, le secrétaire reste concentré sur les étudiants pendant cette période – en veillant à ce qu'ils puissent continuer à apprendre, que les éducateurs puissent s'adapter pour répondre à leurs besoins et que les institutions puissent continuer à enseigner aux étudiants", a-t-elle écrit.

Sans la surveillance fédérale nécessaire, les États pourraient être laissés à intervenir, comme lorsque le Massachusetts a adopté une nouvelle loi de surveillance financière pour les collèges l'année dernière après la fermeture brutale du Mount Ida College.

Mais la pandémie peut distraire les États de ces efforts. Et certains régulateurs d'État ne sont pas assez robustes pour lancer un programme de surveillance, Meunier m'a dit.

"Vous avez des agences d'État qui ne sont que deux personnes dans un back office", a-t-il déclaré. "La bonne nouvelle est qu’en général ils n’ont pas beaucoup de collèges, donc c’est moins un problème."

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