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La «communication évolutive» d'Ed Dept a retardé l'aide aux étudiants, constate un chien de garde

Bref de plongée:

  • Selon le ministère américain de l'Éducation, l'aide fédérale aux coronavirus a retardé l'obtention des fonds par les étudiants, selon une nouvelle évaluation d'un groupe de surveillance du gouvernement.

  • Le département a initialement donné aux collèges une grande latitude pour décaisser des milliards de dollars en subventions d'urgence en vertu de la loi CARES (Coronavirus Aid, Relief and Economic Security). Mais les "communications évolutives" de l'agence sur lesquelles les étudiants étaient éligibles à l'aide ont empêché les institutions de les disperser, a révélé le Government Accountability Office.

  • le nouvelle règle du ministère qui interdit à certains étudiants d'accéder à l'aide est entré en vigueur ce mois-ci, mais des décisions de justice jumelles l'ont partiellement bloqué dans deux États.

Aperçu de la plongée:

Le Congrès a affecté plus de 6 milliards de dollars en argent de la CARES Act aux étudiants défavorisés par le coronavirus. Début avril, le Département de l'éducation a commencé à distribuer les fonds aux collèges pour les transmettre aux étudiants sous forme de subventions d'urgence.

Mais plus tard ce mois-ci, le ministère a publié des directives qui limitaient les bourses aux étudiants qui étaient admissibles à une aide financière fédérale, ce qui exclut les immigrants non autorisés et les étudiants internationaux, déclenchant un drame juridique. Le ministère a récemment cimenté cette restriction avec un nouveau règlement qui a force de loi.

Cinq parmi les sept associations d'enseignement supérieur contactées par le GAO, les communications changeantes du département de l'éducation ont créé des difficultés pour les collèges et retardé la distribution des bourses.

Selon une association, certains collèges avaient déjà élaboré des plans pour allouer des fonds en vertu de la Loi CARES au moment où le ministère a annoncé pour la première fois les restrictions d'admissibilité.

Le rapport note que les collèges utilisent plusieurs méthodes pour déterminer quels étudiants devraient recevoir les subventions, y compris les processus de demande ou les formules qui les accordent en fonction du niveau de besoin financier des étudiants.

Les collèges s'appuient généralement sur la demande gratuite d'aide fédérale aux étudiants (FAFSA) pour déterminer l'admissibilité aux bourses, note le rapport. Plusieurs groupes ont déclaré que les établissements ne savaient pas comment vérifier l'admissibilité à une subvention sans FAFSA, ce qui pourrait exclure certains étudiants qui sont admissibles à des subventions mais n'en ont jamais rempli un.

"Par exemple, selon un organisme d'éducation des anciens combattants, cela pourrait limiter l'aide d'urgence aux anciens combattants, qui sont moins susceptibles d'avoir demandé une aide fédérale aux étudiants", a écrit le GAO.

Les collèges et les groupes d'enseignement supérieur ont soutenu que la secrétaire à l'Éducation, Betsy DeVos, avait interdit l'aide aux étudiants vulnérables sur les campus universitaires.

Les responsables du campus étaient particulièrement frustrés que le département ait mis un mois pour clarifier la restriction, car DeVos les avait initialement exhortés à distribuer les subventions le plus rapidement possible. Leur confusion s'est aggravée fin mai lorsque le ministère a déclaré sur son site Web que les directives n'étaient pas juridiquement applicables.

Les étudiants non autorisés et autres étudiants immigrants sont toujours bloqués des bourses en raison de la règle mise en place par le département au début du mois. Le Congrès voulait que les subventions ne soient accordées qu'aux Américains, ont fait valoir des responsables du département dans le règlement, citant des parties du Code américain qui empêchent certains non-citoyens de bénéficier des avantages publics.

Les législateurs démocrates ont repoussé les affirmations du ministère. Et deux juges fédéraux ont empêché la règle de prendre pleinement effet pour les institutions de l'État de Washington et des collèges communautaires de Californie.

Dans ses commentaires sur une version provisoire du rapport du chien de garde du gouvernement, le Département Ed a déclaré que les caractérisations du GAO étaient "inexactes, erronées, incomplètes et injustes". Mais le GAO a maintenu son évaluation, notant que le ministère n'a pas précisé quelles déclarations dans le rapport étaient incorrectes.

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