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Est-ce que les poursuites pour remboursement des frais de scolarité réussiront? Cela dépend, disent les experts

À la mi-mars, alors que l'Université de New York déplaçait frénétiquement ses cours en ligne, les étudiants de sa Tisch School of the Arts ont commencé à poser des questions sur le remboursement des frais de scolarité. Certains ont été rebutés par la réponse, qui comprenait une vidéo de son doyen, Allyson Green, dansant sur le single de Los Angeles en 1991 "Losing My Religion".

Green, une chorégraphe, a expliqué dans l'e-mail qui l'accompagne que la chanson l'aide à "continuer à vivre dans les moments de détresse". Mais les étudiants l'ont vu comme étant sourd, venant à la fin d'une longue explication des raisons pour lesquelles Tisch ne remboursait pas les frais de scolarité.

Le contrecoup qui en a résulté a mis le feu à un mouvement déjà en cours pour que NYU rembourse au moins une partie des frais de scolarité des étudiants, arguant que les cours en ligne sont insuffisants. Il a inclus au moins Trois pétitions avec plus de 15 000 signatures dans tous les courriels et les médias sociaux campagnes, et, au 8 mai, deux recours collectifs proposés.

"Les options d'apprentissage en ligne offertes aux étudiants de NYU sont médiocres dans pratiquement tous les aspects", a déclaré l'une des plaintes juridiques. Il ajoute que l'enseignement à distance n'est "nullement l'équivalent de" l'expérience en personne que les étudiants "ont contractée et payée".

Cette langue peut sembler familière aux collèges des États-Unis. Le Student Conduct Institute de l'Université d'État de New York a dénombré plus de 100 poursuites contre des collèges en raison de COVID-19 au 19 mai, dont la plupart demandent le remboursement des frais de scolarité et autres frais. Les mêmes cabinets d'avocats sont souvent à l'origine de multiples poursuites de ce type, ce qui donne à penser qu'ils les considèrent comme un apporteur de fonds. Au moins un cabinet d'avocats recherche activement des étudiants en ligne pour servir de demandeurs dans ces poursuites.

Mais les experts en droit de l'éducation ne sont pas convaincus. Bien que quiconque paie des frais de scolarité puisse intenter une action en justice, ces poursuites font généralement valoir que le passage à une éducation en ligne uniquement viole les contrats des écoles avec leurs élèves. Parce qu'il n'est pas courant que les collèges exigent un contrat de scolarité formel et écrit, les tribunaux devront utiliser d'autres documents pour décider ce que les écoles ont promis – et ces documents sont peu susceptibles de promettre une éducation en personne. Même si les plaignants franchissent cet obstacle, les tribunaux peuvent refuser de certifier les cas en tant que recours collectifs, ce qui pourrait rejeter les réclamations avant qu'elles ne soient entendues.

"Il y a cinq ou six (poursuites) déposées chaque jour", a déclaré Derin Dickerson, un avocat de la défense de recours collectif avec le cabinet d'avocats Alston & Bird à Atlanta. «Je pense que toutes les institutions de toute taille seront poursuivies en vertu de cette théorie, jusqu'à ce que les plaignants commencent à perdre certains de ces cas et que les avocats des plaignants… réalisent que cela ne vaut pas leur investissement.»

Peuvent-ils obtenir le statut de recours collectif?

Les poursuites sont déposées en tant que recours collectifs proposés, ce qui signifie qu'elles rassemblent de nombreux payeurs de frais de scolarité – généralement des étudiants, mais parfois leurs parents – qui n'ont pas obtenu un semestre complet en personne. Ils ne se plaignent pas de la fermeture des collèges en raison du coronavirus; en fait, certains louent les réponses des écoles. Mais ils soutiennent que l'éducation en ligne n'est pas l'expérience payée par les plaignants et que les écoles ont donc violé un accord.

En l’absence de contrat écrit, la question importante est de savoir quels documents précisent ce que les étudiants peuvent attendre de leur argent, a déclaré Michael Holt, associé au cabinet d'avocats Fisher Phillips à Fort Lauderdale, en Floride.

"Dans de nombreux cas, la preuve de cela va impliquer des choses comme les catalogues de cours, ou quoi que ce soit le document d'orientation globale qui définit ce que les étudiants doivent faire pour obtenir un diplôme particulier," a déclaré Holt, un ancien administrateur de l'enseignement supérieur.

Les tribunaux peuvent également examiner les politiques de l'école énonçant les obligations de l'établissement lors de sa fermeture en cas de catastrophe. Cependant, ceux-ci ne sont pas universellement présents, Holt dit, et leur langue n'est pas normalisée. Même s'il existe une telle politique, le langage contractuel typique dirait expressément que les étudiants n'ont pas droit à des remboursements, a ajouté Audrey Anderson, avocate de Bass Berry & Sims à Nashville et ancienne avocate générale de l'Université Vanderbilt.

Les collèges pourraient être en mesure de mettre fin à ces poursuites avant que les tribunaux ne parviennent à ces problèmes, ont déclaré des experts. C'est parce que le vrai combat est de savoir si les plaignants ont déposé le bon type de poursuite. Les cas sont tous des recours collectifs proposés, qui organisent les élèves ou les parents en groupes qui disent qu'ils ont tous subi la même blessure aux mains de la même école.

Mais Dickerson les plaignants peuvent se trouver dans des situations très différentes, selon qui paie les frais de scolarité – par exemple, les étudiants ou les parents ou s'ils étudient un sujet qui ne peut pas être facilement mis en ligne. Si c'est vrai, les plaignants ne sont pas assez similaires pour un recours collectif, ce qui est un motif de rejet de l'affaire.

Les avocats des demandeurs pourraient régler ce problème en triant les étudiants en sous-groupes dans le cadre du recours collectif. Cela vient avec ses propres problèmes, a déclaré Neal Hutchens, professeur d'enseignement supérieur à l'Université du Mississippi.

"Dès que vous commencez à différencier la classe demanderesse de cette façon … sont-ils vraiment appropriés pour certifier en tant que classe?" m'a dit Hutchens, qui a également un diplôme en droit.

Et s'il n'y a pas de cours, les étudiants devraient engager des poursuites individuelles, ce qui est beaucoup moins rentable pour leurs avocats.

"Dans tous ces cas, le combat consistera à savoir si les plaignants peuvent ou non obtenir le statut de recours collectif", Anderson m'a dit. "Parce que s'ils ne peuvent pas obtenir une certification de classe, les avocats ne seront plus intéressés à représenter les plaignants de toute façon."

Qui décide de la valeur de l'apprentissage en ligne?

Même si les plaignants surmontent cette difficulté, les tribunaux peuvent se trouver face à un défi: décider si l'éducation en ligne est un substitut adéquat à l'éducation en personne. Les tribunaux ont tendance à être mal à l'aise de rendre des décisions qui pourraient être perçues comme des jugements de valeur, surtout lorsqu'elles n'ont aucune expertise particulière en la matière.

"Cela, en termes de réclamation contractuelle, commence à se situer dans un domaine où les tribunaux peuvent être réticents à entrer trop, parce que vous commencez ensuite à évaluer la qualité de l'apprentissage en ligne par rapport à l'apprentissage en personne", Hutchens m'a dit.

Il a ajouté qu '"il y a une inquiétude incroyable" dans l'enseignement supérieur quant à la signification du mouvement pour le remboursement des frais de scolarité pour la session d'automne. Collèges – qui pour la plupart reste incertain s'ils peuvent rouvrir en toute sécurité pour l'automne – comptez sur les frais de scolarité pour couvrir les coûts d'exploitation.

Mais les étudiants peut choisir de ne pas venir s'ils ne peuvent pas y assister en personne. C'est déjà une mauvaise nouvelle pour les écoles ébranlé par les coûts des coronavirus.

"Parents et élèves, ils vont être assez réticents à l'automne à débourser de grosses sommes d'argent pour ne pas être là", a-t-il déclaré. "Ce sont les réalités financières que les institutions examinent."

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